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Sobre placas tectônicas

Sobre placas tectônicas

Os geólogos têm uma explicação - uma teoria científica - de como a superfície da Terra se comporta chamada placas tectônicas. Tectônica significa estrutura em larga escala. Portanto, a "tectônica de placas" diz que a estrutura em larga escala da concha externa da Terra é um conjunto de placas. (veja o mapa)

Placas tectônicas

As placas tectônicas não combinam exatamente com os continentes e os oceanos na superfície da Terra. A placa da América do Norte, por exemplo, se estende da costa oeste dos EUA e do Canadá até o meio do Oceano Atlântico. E a placa do Pacífico inclui um pedaço da Califórnia e a maior parte do Oceano Pacífico (veja a lista de placas). Isso ocorre porque os continentes e as bacias oceânicas fazem parte da crosta terrestre. Mas as placas são feitas de rocha relativamente fria e dura, e isso se estende mais profundamente do que a crosta até o manto superior. A parte da Terra que compõe as placas é chamada de litosfera. Tem uma média de cerca de 100 quilômetros de espessura, mas isso varia muito de um lugar para outro. (consulte Sobre a litosfera)

A litosfera é uma rocha sólida, tão rígida e rígida quanto o aço. Por baixo, há uma camada mais macia e quente de rocha sólida chamada astenosfera ("es-THEEN-osphere") que se estende por cerca de 220 quilômetros de profundidade. Por estar em temperaturas em brasa, a rocha da astenosfera é fraca ("asteno-" significa fraca no grego científico). Ele não resiste ao estresse lento e dobra de maneira plástica, como uma barra de caramelo turco. Com efeito, a litosfera flutua na astenosfera, embora ambas sejam rochas sólidas.

Movimentos de placas

As placas mudam constantemente de posição, movendo-se lentamente sobre a astenosfera. "Lentamente" significa mais devagar do que as unhas crescem, não mais do que alguns centímetros por ano. Podemos medir seus movimentos diretamente por GPS e outros métodos de medição de longa distância (geodésicos), e as evidências geológicas mostram que eles se moveram da mesma maneira no passado. Ao longo de muitos milhões de anos, os continentes viajaram por todo o mundo. (consulte Movimento da placa de medição)

As placas se movem uma em relação à outra de três maneiras: elas se movem juntas (convergem), se separam (divergem) ou se movem uma após a outra. Portanto, as placas costumam ter três tipos de arestas ou limites: convergentes, divergentes e transformadas.

  • Por convergência, quando a borda anterior de uma placa encontra outra placa, uma delas vira para baixo. Esse movimento descendente é chamado de subducção. Placas subdivididas se movem para dentro e através da astenosfera e desaparecem gradualmente. (consulte Sobre zonas convergentes)
  • As placas divergem em zonas vulcânicas nas bacias oceânicas, nas cordilheiras do meio do oceano. São fendas longas e enormes, onde a lava sobe e congela em nova litosfera. Os dois lados da fissura são continuamente separados e, assim, as placas ganham novo material. A ilha da Islândia no Atlântico Norte é o principal exemplo de zona divergente acima do nível do mar. (consulte Sobre zonas divergentes)
  • Onde as placas se movem umas às outras é chamado de limite de transformação. Estes não são tão comuns quanto os outros dois limites. A falha de San Andreas, na Califórnia, é um exemplo bem conhecido. (consulte Sobre transformações)
  • Os pontos onde as bordas das três placas se encontram são chamados de junções triplas. Eles se movem pela superfície da Terra em resposta aos diferentes movimentos das três placas. (consulte Junções triplas)

O mapa básico dos desenhos animados das placas usa apenas esses três tipos de limites. No entanto, muitos limites de placa não são linhas nítidas, mas zonas difusas. Eles representam cerca de 15% do total do mundo e aparecem em mapas de placas mais realistas. Os limites difusos nos Estados Unidos incluem a maior parte do Alasca e a província de Basin and Range nos estados ocidentais. A maior parte da China e todo o Irã também são zonas de fronteira difusa.

O que explica a placa tectônica

A tectônica de placas responde a muitas questões geológicas básicas:

  • Nos três tipos diferentes de limite, o movimento da placa cria tipos distintos de falhas de terremoto. (consulte Tipos de falha em poucas palavras)
  • A maioria das grandes cadeias de montanhas está associada à convergência de placas, respondendo a um mistério de longa data. (veja O problema da montanha)
  • Evidências fósseis sugerem que os continentes já foram conectados e estão distantes hoje; onde uma vez explicamos isso pela ascensão e queda de pontes terrestres, hoje sabemos que os movimentos das placas são responsáveis.
  • O fundo marinho do mundo é geologicamente jovem porque a crosta oceânica antiga desaparece por subducção. (consulte Sobre subducção)
  • A maioria dos vulcões do mundo está relacionada à subducção. (consulte Sobre o vulcanismo do arco)

As placas tectônicas também nos permitem fazer e responder novos tipos de perguntas:

  • Podemos construir mapas da geografia mundial no passado geológico - mapas paleogeográficos - e modelar climas antigos.
  • Podemos estudar como as extinções em massa estão relacionadas aos efeitos das placas tectônicas, como o vulcanismo. (veja Extinção: Sobre o destino das espécies)
  • Podemos examinar como as interações entre placas afetaram a história geológica de uma região específica.

Perguntas Tectônicas de Placas

Os geocientistas estão estudando várias questões importantes sobre as placas tectônicas:

  • O que move as placas?
  • O que cria vulcões em "pontos de acesso", como o Havaí, que estão fora das zonas de subducção? (consulte Uma alternativa de ponto de acesso)
  • Quão rígidas são as placas e quão precisas são suas fronteiras?
  • Quando começou a tectônica de placas e como?
  • Como as placas tectônicas estão conectadas ao manto da Terra abaixo? (consulte Sobre o manto)
  • O que acontece com placas subdivididas? (veja A morte das placas)
  • Que tipo de ciclo os materiais de chapa passam?

A tectônica de placas é única na Terra. Mas aprender sobre isso nos últimos 40 anos deu aos cientistas muitas ferramentas teóricas para entender outros planetas, mesmo aqueles que circundam outras estrelas. Para o resto de nós, a tectônica de placas é uma teoria simples que ajuda a entender a face da Terra.